Star Citizen Wiki Comm-Link:18261 - The Payout
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Comm-Link:18261 - The Payout

Aus Star Citizen Wiki

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The Payout
ID 18261
Veröffentlichung 04.08.2021
Channel Serialized Fiction
Kategorie Short Stories
Serie News Update
RSI The Payout
API Metadaten

Diese Kurzgeschichte erschien ursprünglich in Jump Point 5.11. Ich bin tot, ich bin tot.

Die Worte wiederholten sich in einer Schleife in Sully Cannatas Kopf, während er durch die gewundenen Tunnel der verlassenen Fabrik raste. Fokussierte Hitzesäulen schossen aus den Entlüftungsöffnungen, die entlang der Wand gestaffelt waren, und pumpten beißenden Rauch in den engen Durchgang.

Eine Reihe von verzweifelten Schüssen dröhnte hinter ihm. Es klang wie die Handkanone, die Jens bekanntermaßen trug. Sully vermutete, dass er sich eingraben würde.

Besser er als ich, dachte Sully.

Das Rauschen der Schüsse wurde plötzlich durch einen Chor von Hochgeschwindigkeits-Energiewaffen zum Schweigen gebracht und brachte diese Worte wieder zurück:

Ich bin tot, ich bin tot.

Sully bog um eine Ecke. Seine Füße rutschten auf einer Pfütze von etwas und kamen fast unter ihm heraus. Er schaffte es, eines der Rohre an der Wand zu erwischen, richtete sich auf und raste weiter. Er hatte die Fabrik vor der Übergabe ausgekundschaftet, eine Angewohnheit, die er sich in den letzten ein oder zwei Jahren angewöhnt hatte, aber jetzt versuchte er nur, den Schrecken in Schach zu halten, damit er sich an die verwinkelte Anlage erinnern konnte, die zu ... führte.

Die Zugangstür kam vor ihm in Sicht. Er drückte noch fester und stieß mit seinem ganzen Gewicht gegen das Metall. Sie flog auf. Sully schlug sie schnell hinter sich zu und rammte ein Stück Metallsplitter in das Türschloss, in der Hoffnung, dass es seine Verfolger aufhalten würde.

Dünne Metalltreppen schlängelten sich an den Wänden entlang. Er verschwendete keine Zeit und sprang zwei, drei Stufen auf einmal, obwohl seine Beine brannten. Als er oben ankam, krachte jemand in die Tür, durch die er gekommen war. Sein improvisiertes 'Schloss' hielt. Sully zog schnell seine Handschuhe und die Kapuze an, als schwere Stöße gegen die Tür unten einschlugen. Bis er die Schutzbrille aufgesetzt hatte, knickte die Tür unten ein. Schwere Schritte polterten die Treppe hinauf.

Sully riss den Griff ab und schob die schwere rostige Tür am oberen Ende der Treppe auf.

Ein Wirbel aus Schmutz und Staub wehte in die Fabrik. Er konnte bereits das dumpfe Brennen des Schmutzes durch den Stoff spüren. Er schlüpfte durch die Tür und eilte davon.

Die Übergabe war am Rande von Lorville gewesen. Die Fabriken hier draußen waren entweder automatisiert oder hatten ihren Nutzen überlebt. Sie befanden sich auch in der Nähe von Wohngebieten, so dass es ein bequemer Ort für ein Treffen war.

Sully bog in eine verwinkelte Gasse ein, um nicht gesehen zu werden. Er schlängelte sich um Müllhaufen herum, die seltsam gefärbte Flüssigkeiten hinterließen, während er sich in Richtung der bewohnteren Gebiete bewegte. Über den Wind konnte er die seltsam ruhige Musik hören, die die Bevölkerung beruhigen sollte, was bedeutete, dass er nahe war.

Obwohl er sich anstrengte, die gepanzerten Schritte seiner Verfolger durch den heulenden Wind zu hören, wusste er, dass er keine Stimmen hören würde. Das war eines der beunruhigendsten Dinge an der Executive Security, sie schalteten ihre externen Lautsprecher nur ein, wenn sie einen direkt ansprachen. Den Rest der Zeit waren sie vollkommen still. Ihre versiegelte schwere Panzerung verdeckte alle Gespräche, die sie zweifellos führten.

Vor uns passierte ein Rinnsal von Menschen den Eingang der Gasse. Sully wurde langsamer, als er sich näherte, und blickte sich auf der Straße um. Er befand sich in einem der kommerziellen Sektoren, in der Nähe eines Verkehrsknotenpunkts, damit die Arbeiter auf ihrem Weg zu den Fabriken noch letzte Dinge besorgen konnten. Sully hatte nicht bemerkt, wie armselig diese "Läden" waren, bis er von der Erde weggekommen war. Die Regale in allen Läden waren größtenteils leer und enthielten nur eine Handvoll "genehmigter" Artikel, die Hurston importierte. Die Ladenfronten selbst hatten zwar bunte Namen, aber alle trugen den gleichen Haftungsausschluss auf dem Schild: "Owned and operated by Hurston Dynamics, Inc. Fast jeder war in ähnliche Kleidung gekleidet, eingepackt in mehrere Schichten zum Schutz gegen den ätzenden Schmutz. Fast niemand schaute auf, alle Blicke waren auf den Boden vor ihnen gerichtet. Kala hatte immer gesagt, das sei die Mentalität der Menschen hier; den Kopf unten halten, sich auf den Weg direkt vor einem konzentrieren. Sie war schon immer pragmatischer gewesen als Sully. Zumindest hatte sie sich selbst so beschrieben. Er dachte, es sei die Denkweise der Gebrochenen.

Das war der Grund, warum Sully gehen musste.

Er hielt den Kopf gesenkt, während er an einem Kameracluster vorbeikam, der über ihm hockte. Ein gutes Dutzend Objektive war darauf ausgerichtet, die gesamte Straße auszuspionieren. Zwischen ihnen eingebettete Lautsprecher pumpten diese unausstehliche Musik heraus. Er ging darunter hindurch und stapfte langsam (es kostete ihn all seine Zurückhaltung, nicht zu rennen) seinen Weg hinauf zur Einschienenbahnstation.

Oben angekommen, warf Sully einen Blick zurück in die Gasse. Es gab keine Anzeichen für seine Verfolger. Die einzigen Sicherheitsleute befanden sich in einem geschlossenen Beobachtungsposten, der über dem Kontrollpunkt thronte. Sully stellte sich in die Schlange und wartete. Als er an der Reihe war, trat er in den kleinen Vorraum. Die Laminattüren schwangen zu, als er seine Karte scannte. Einen Moment später blinkte der Bildschirm grün und die Plexiglastüren davor öffneten sich. Eine Einschienenbahn fuhr gerade in die Station ein.

Sully stieg mit den anderen Arbeitern in den Zug ein. Fokussierte Pneumatikschläuche feuerten Luftstöße ab, als jede Person durch die Tür der Einschienenbahn trat, und bliesen Staub und Schmutz von ihrer Kleidung. Es war Teil einer Initiative für die öffentliche Gesundheit, die Hurston Dynamics vor zehn Jahren vorgestellt hatte, aber wie alles andere von Hurston, hat sie niemand jemals ernst genommen. Sully ließ sich in einen Sitz gleiten. Als das Adrenalin nachließ, begannen seine Beine zu brennen, aber daran konnte Sully jetzt nicht denken.

Er musste herausfinden, was so schief gelaufen war.

Dies war nicht das erste Mal, dass Sully einen Ausflug nach Lorville gemacht hatte. Seit er sich vor fünf Jahren mit Pengs Gang zusammengetan hatte, hatte er hier eine Handvoll Schmuggeljobs erledigt. So sehr er es auch verachtete, in dieses Höllenloch zurückzukehren, der Schwarzmarkt verkaufte hauptsächlich Zeug, das man leicht außerhalb der Welt bekommen konnte. Man konnte irgendwo eine DMC-Hose kaufen und sie für den vier-, manchmal fünffachen Preis hier verkaufen. Der einzige knifflige Teil war, dass man sie an der Sicherheit vorbei bringen musste.

Und genau das war dieser Job. Ein Kinderspiel, einen Haufen Kleidung und Lebensmittel zu verkaufen, bei denen niemand irgendwo anders in der UEE zweimal hinschauen würde. Sobald er gelandet war, kontaktierte er Shaw, seinen Mann im Innern, der die "Spezialfracht" an der Zollkontrolle vorbei umleitete und sie auf eine Fracht zu den Fabriken verlud.

Sobald die Zollkontrolle für den Rest von Sullys Fracht erledigt war, traf er sich mit Jens und machte den Deal. Alles war so gelaufen, wie es immer gelaufen war. Ein gesundes Maß an Paranoia, aber ansonsten Respekt. Jens hatte zwei seiner üblichen Vollstrecker dabei, die beim Tragen der Kisten halfen. Er öffnete die dritte Kiste, aber anstelle von hydroponischen Wachstumsergänzungen waren es Gläser und Gläser von WiDoW.

Jens wandte sich an Sully.

"Was zum Teufel ist das?"

Sully war verblüfft, er hörte die Frage kaum.

"Ich weiß nicht ...", schaffte er es zu stammeln.

Ein Dutzend Energiewaffen summte zum Leben über ihnen. Jens, seine Vollstrecker und Sully drehten sich um und sahen, wie Hurston-Sicherheitsleute den Laufsteg über ihnen säumten, die Gewehre bereits im Anschlag.

"Guten Tag, meine Herren", schnitt eine verstärkte Stimme durch die Stille. Sully drehte sich um und sah eine Gestalt aus dem Korridor treten. Die Rüstung trug Offizierskennzeichen. "Ich will ehrlich sein. Was mich normalerweise am meisten stört, ist, dass, während die Leute ihren Tag damit verbringen, produktiv zu sein, zur Verbesserung der Welt beizutragen, indem sie ihre zwölf Stunden ableisten und nach Hause gehen, ihr Typen versucht, mehr Geld für weniger Arbeit zu verdienen."

Der Sicherheitsbeamte umkreiste Jens und Sully ruhig. Jens' Vollstrecker warfen immer wieder einen Blick auf die Sicherheitskräfte oben, während Jens dem Offizier in die Augen schaute, als er zu der Kiste mit WiDoW hinüberging.

"Aber das hier", sagte er, während er ein Glas mit der dicken schwarzen Flüssigkeit hochhob. "Unsere Bevölkerung mit diesem Schrott zu vergiften ... nun, das kann ich einfach nicht dulden."

"Wir-" Sully begann zu sprechen, als der Offizier ihm eine Rückhand gab. Die Rüstung verstärkte den Schlag und ließ Sully über den schmutzigen Boden gleiten.

Jens' Hand wanderte langsam hinter seinen Rücken.

Der Offizier löste seinen Helm und zog ihn ab. Er war älter, wahrscheinlich Ende sechzig, braungebrannte, verwitterte Haut und kalte, graue Augen. Er ging auf Sully zu und beugte sich hinunter.

"Ich habe nicht gesagt, dass Sie sprechen können", sagte der Beamte.

"Was wird das kosten?" murmelte Jens. Der Sicherheitsbeamte hielt inne, die Augen immer noch auf Sully gerichtet, dann lächelte er.

"Was?"

"Ich zahle jeden Monat an euch Stiefel aus, aber es ist nie genug. Scheint so, als gäbe es immer jemanden, der ein kleines Stückchen von der Action haben will." Jens schaute sich um, scheinbar gelangweilt von dieser ganzen Interaktion. "Also, was wird es dieses Mal sein?"

"Ich will den Namen von jedem, den Sie auszahlen", sagte der Offizier, als er sich wieder Jens zuwandte.

Sully blickte sich um, es gab eine Seitentür, die vielleicht vier, fünf Meter entfernt war.

"Ja, klar. Ich habe hier eine Liste." Jens zog eine Schreckschusspistole aus seinem Hosenbund und eröffnete das Feuer. Seine Vollstrecker stürzten sich auf ihre Gewehre.

Der Offizier hob seine gepanzerte Hand gerade noch rechtzeitig, um Jens' Schüsse zu stoppen.

"Dann machen wir das eben auf die harte Tour", sagte der Offizier grinsend und zog ruhig seine Seitenwaffe. Jens zog seine schwere Ballistik.

In dem Moment rannte Sully los.

Die Einschienenbahn ruckelte zum Stillstand. Die drollige Stimme kündigte die Dienste und alternativen Bahnlinien an, die an der Station verfügbar waren. Sully hatte noch einen weiteren Weg vor sich bis zu den Pads, wo sein Schiff geparkt war.

Er ging jeden Schritt des Auftrags durch. Die Ladung war auf New Babbage wie üblich vorbereitet. Peng hatte die Lieferung gemacht, aber er war nicht der Typ, der sich mit Drogen abgibt. Peng war ein Opportunist, der es mochte, bezahlt zu werden. Er ging lieber auf Nummer sicher, als dem Rausch zu folgen, Grenzen zu überschreiten. Diese Art von Gewicht nach Lorville zu bringen, war eine Art Todeswunschgeschäft.

Sully lehnte sich gegen das Fenster, als die Einschienenbahn in den Schatten fuhr. Er schaute auf und sah das monolithische Hurston Dynamics-Gebäude, das die Sonne ausblendete. Zu seinem Pech musste er, um von hier wegzukommen, in das Herz der Unternehmenssicherheit gehen.

Der Zug begann langsamer zu werden, als er sich der nächsten Haltestelle näherte. Sully stand auf und gesellte sich zu den anderen Fahrgästen, die sich an der Tür versammelt hatten.

Er schritt durch die Station der Einschienenbahn, fuhr sein Mobi hoch und drückte Peng ein Comm zu.

"Hey, was gibt's?" Peng murmelte, als er einen Moment später auf dem Comm erschien, eindeutig von einem Nickerchen geweckt.

"Eine Sekunde", sagte Sully und ging auf eine Menschenmenge zu, um sein Gespräch vor den Kameras zu verbergen. "Was zum Teufel haben Sie mich transportieren lassen?"

"Was meinen Sie, Mann?"

"Eine der Kisten . . ." Sully senkte seine Stimme, um sie vor den Leuten um ihn herum zu verbergen. "Eine davon war mit verdammtem WiDoW beladen."

"Hör auf zu spielen, Mann."

"Sehe ich aus, als würde ich spielen?" Die Menge um Sully herum begann sich zu bewegen, also hielt er Schritt. "Nicht nur das. Die Sicherheitskräfte waren überall auf der Übergabe. Jens ist tot, wahrscheinlich."

Das weckte Peng auf.

"Moment mal, ich weiß nichts von einem verdammten WiDoW, Mann."

"Wie ist es dann in die Kiste gekommen?"

"Zum Teufel, wenn ich das wüsste", wurde Peng langsam wirklich nervös. "Haben Sie jemals die Ladung aus den Augen verloren?"

"Nein, Mann, es war ..." Sully hielt inne. Es gab eine Lücke, in der es aus seinem Blickfeld verschwunden war - Shaw. Sein Kontakt auf den Pads, der es am Zoll vorbeischleuste.

"Hey, hören Sie, Sie, äh, Sie müssen da verdammt noch mal rauskommen."

"Ja, danke, Peng. Was glauben Sie, was ich hier mache?"

"Ja, klar. Wie auch immer ... kontaktieren Sie mich nicht, bis Sie klar sind." Peng ließ das Komm fallen.

Sully murmelte vor sich hin und löste sich aus der Menge, um auf die Station zuzugehen. Er wusste, dass Peng wahrscheinlich das Haus säuberte; er löschte alle Aufzeichnungen über Sully aus seinem Comm, den Datenpads, was auch immer. Er ging wieder auf Nummer sicher.

Sully trat in das Innere von Archimedes Flight und schaute sich um. Die Piloten waren um die verschiedenen Terminals geschart und versuchten, ihren Schiffen zu befehlen, von dort zu verschwinden. Kameras bedeckten jeden Quadratzentimeter des Raums.

Er scannte die Gesichter der Angestellten und fand Michael Shaw, der ausdruckslos ins Leere starrte, während irgendein Kunde in einem schlecht sitzenden Fluganzug ihn anjammerte. Sully machte sich schnell auf den Weg und stellte sich hinter den Kunden.

". . es ist wichtig, dass mein Schiff abgedeckt ist", dröhnte der Kunde weiter. "Ich habe viel über die atmosphärischen Bedingungen hier gelesen und ich will nicht, dass mein Rumpf durch irgendetwas, das in der Luft herumfliegt, beschmutzt wird."

Es dauerte ein paar Augenblicke, bis Shaw bemerkte, dass er dort stand. Als er das tat, drehte er sich zu dem Kunden um.

"Gehen Sie weg."

Der Kunde hörte auf zu sprechen, völlig schockiert. Shaws Gesichtsausdruck hatte sich nicht verändert. Er starrte den Kunden einfach an, bis er sich entfernte, dann wandte er sich an Sully.

"Hallo, willkommen bei Archimedes Flight", sagte Shaw in einem nicht überzeugend munteren Ton. "Wie kann ich Ihnen helfen?"

"Ja, ich schien einige Schwierigkeiten mit meiner Fracht zu haben."

"Tut mir leid, das zu hören. Wir tun unser Bestes, um sicherzustellen, dass unsere Kunden zufrieden sind, aber manchmal passieren eben doch Unfälle."

Sully lehnte sich nah heran.

"Wir müssen reden."

"Tut mir leid, das kann ich im Moment nicht", antwortete Shaw mit einem gelassenen Lächeln. Dann tippte er etwas auf seinem Datapad ein. "Ich habe Ihre Hangar-Datei mit einigen relevanten Informationen aktualisiert. Danke."

Sully drehte sich um und ging weg. Draußen angekommen, pingte sein Mobi. Es war eine Nachricht von einem unregistrierten Benutzer, die einfach besagte: "Bucht vier. Zehn Minuten."

Ein Paar Schiffe, gekennzeichnet mit der Hurston Security-Lackierung, raste über ihm in Richtung des Fabrikviertels, aus dem Sully gekommen war.

Das war nicht gut.

Shaw war bereits zehn Minuten zu spät. Die Bucht war dunkel und leer. Sully vertrieb sich die Zeit damit, das Hurston-Spektrum nach irgendeiner Art von Alarm oder Benachrichtigung zu scannen. Es war ruhig. Der Ansager erklärte fröhlich, wie die Produktivität der Arbeiter im letzten Quartal gestiegen war, was zu einem Gewinnwachstum von zwei Prozent führte.

Schließlich glitt die Tür zur Halle auf und ließ Licht ins Innere fallen. Sully duckte sich hinter einem Terminal. Es war Shaw, der hereinspazierte, als ob nichts wäre.

"Wurde auch Zeit", murmelte Sully, als er hinaus trat.

"Hey, wenn ich im Dienst bin, bekommst du meine Zeit, wenn ich sie geben will." Shaw stieß einen Reiz aus und streckte erwartungsvoll die Arme aus. "Und?"

"Es hat sich herausgestellt, dass mein Paket eine kleine Extra-Ladung enthielt. Etwa zehn Gläser WiDoW extra."

Shaw war still.

"Wissen Sie etwas darüber?"

"Warum zum Teufel sollte ich?", antwortete er spöttisch.

"Die einzige Zeit, in der ich die Ladung nicht im Blick hatte, war, als Sie sie bewegten."

"Nun, ich habe nicht die Angewohnheit, Kisten zu tauschen." Shaw nahm einen Zug von dem Stim. "Bringen Sie das Zeug zurück, dann kann ich sehen, ob jemand Lust auf ein bisschen WiDoW hat."

"Ich kann nicht."

"Warum nicht?"

"Weil Hurston überall auf der Übergabe war. Sie haben es jetzt."

Shaw lehnte sich zurück an die Wand und seufzte.

"Schätze, dann sind Sie am Arsch."

"Es war nicht mein Zeug."

"Jetzt ist es das." Shaw nahm einen letzten Zug an der Stim und warf die verbrauchte Patrone aus. "Tut mir leid, Sully. Ich denke, es ist an der Zeit, wieder zu verschwinden."

"Können Sie mein Schiff hochbringen?"

"Ja, sicher." Shaw ging zu einem der Terminals hinüber und fuhr es hoch. Nach mehreren Ladebildschirmen rief er den Hangar-Manager auf und gab einige Befehle ein. Sein Gesichtsausdruck verfinsterte sich. Sully bemerkte es.

"Ach komm schon, was jetzt?"

"Es gibt eine Landesperre auf Ihrem Schiff." Shaw begann, einige andere Befehle einzugeben. Plötzlich hielt er inne, dann riss er das Stromkabel aus der Wand. Das Terminal war tot. "Die Sicherheit hat mich nach Ihrem Standort gefragt. Sie müssen gehen. Sofort."

Sully ging auf die Tür zu. Shaw joggte hinter ihm her. Draußen angekommen, schauten sie die leere Halle auf und ab.

"Eine Sache noch", wandte sich Shaw an Sully, als er sich vergewissert hatte, dass die Halle leer war. "Wenn Sie mich zu Hurston bringen, sind Sie eine Stunde später tot. Verstanden?"

Sully starrte ihn schockiert an.

"Gut." Shaw verschwand und ließ Sully allein in der Halle zurück.

Sully ging zurück und steuerte auf das Hauptatrium von Archimedes Flight zu. Eine Handvoll Sicherheitsbeamte erschien plötzlich im Eingang. Sie drängten sich an Sully vorbei und entsicherten Gewehre, während sie sich in Richtung der Hangars bewegten.

Er zog schnell seine Schutzkleidung an und machte sich auf den Weg auf die Straße.

Da sein Schiff beschlagnahmt war, wurden seine Optionen immer weniger. Er könnte versuchen, eine andere Mitfahrgelegenheit aus der Welt zu finden, aber er müsste durch den Zoll gehen, um wieder herauszukommen. Da die Sicherheitskräfte den Archimedes-Flug abgeriegelt hatten, war es unwahrscheinlich, dass er es überhaupt bis zum Zoll schaffen würde. Also blieb nur die Flucht aus der Stadt. Wenn er es in eine andere Stadt schaffen würde, gäbe es vielleicht eine andere Möglichkeit, den Planeten zu verlassen.

Vereinzelte Sonnenstrahlen durchbrachen die dunklen Wolken, um auf die vorbeiziehende Stadt unter ihm zu scheinen. Das Hurston Dynamics-Gebäude verschwand in der Ferne, seine Spitze verschwand in den rollenden Wolken. Der Zug fuhr leise auf den Hochbahnschienen entlang und steuerte auf eine der Wohnzonen zu.

Leavsden Square war schon immer einer der deprimierenderen Wohnblöcke Lorvilles gewesen. Die sterilen grauen Flure und Treppenhäuser sahen eher wie eine Festung als ein Zuhause aus. Sully beobachtete die dunklen Gebäude, die sich näherten, Lichtpunkte, die aus den schmalen Fenstern zu sehen waren. Da er in diesem Höllenloch aufgewachsen war, wusste er genau, wie gewalttätig die Türme sein konnten. Offensichtlich hatte sich in den letzten fünf Jahren nicht viel geändert. In der Tat sah Leavsden sogar noch schlimmer aus.

Aus diesem Grund war es für ihn nie in Frage gekommen, Lorville zu verlassen. Als er schließlich einen Weg nach draußen fand, indem er sich einen Ausbildungsplatz auf einem Schrotttransporter erhandelte, zögerte er nicht. Er hatte Familie, Freunde und Kala verlassen . . aber er musste es tun. Er konnte nicht einen weiteren Tag auf diesem gottverlassenen Planeten leben. Jetzt ging er zurück, und das war keine Aussicht, auf die er sich unbedingt freute.

Sicher, er hatte darüber nachgedacht, zurückzukommen, um zu sehen, ob Kala sich endlich von diesem Ort losreißen konnte, aber er wusste, dass sie das nicht tun würde. Sie hatte zu viele Bindungen. Sie würde nie den Drang haben, zu sehen, was das Universum zu bieten hatte.

Sully warf einen Blick auf die anderen Passagiere im Zug. Eine Ansammlung von schmutzbedeckten Arbeitern, die frisch von Zwölf-Stunden-Schichten in Munitionsfabriken oder beim Schlittenfahren von Felsen oder was auch immer kamen. Er wusste, dass er die Kaputten ansah. Er hatte nicht einmal mehr Mitleid mit ihnen. Sie kotzten ihn an. Er wollte ihnen eine reinhauen, ihnen sagen, dass sie aufwachen und erkennen sollten, dass sie Sklaven sind, aber er wusste, wie sie reagieren würden. Sie würden etwas davon murmeln, dass das Leben überall hart sei, oder ähnlichen Unsinn.

Der Zug fuhr in den Bahnhof von Leavsden ein. Seine Furcht, hierher zurückzukommen, war fast so schlimm wie seine nagende Angst vor Hurston Security.

Fast.

Die Türen öffneten sich und Sully stieg aus.

Er ging durch den Gemeinschaftsbereich zwischen den vier monolithischen Gebäuden. Konzentrische Betonkreise führten in den Boden hinab zu einem verrosteten Spielplatz. Eine Gruppe von Kindern saß dort und starrte Sully an, als er sich näherte. Ihre Arme und Gesichter waren entblößt, wie eine Art dreister (aber dummer) Akt des Trotzes. Ihre Haut zeigte bereits Verfärbungen von den Giftstoffen in der Luft.

Sully wusste, wenn sie aufstanden, bedeutete das einen Kampf, also hielt er sein Tempo gleichmäßig. Die Kinder beobachteten ihn, als er vorbeiging. Einer von ihnen lehnte sich zurück und grinste, wobei er einen Aufnäher zeigte, der billig in sein Hemd eingenäht war. Ziviler Wachtmeisterdienst. Hurstons Augen, Ohren und (wenn die Situation es erforderte) Vollstrecker, die aus der Zivilbevölkerung rekrutiert wurden. Sie waren das Kanonenfutter für die Sicherheit, Ratten, die ihre Kollegen für einen Klaps auf den Kopf verraten würden.

Sully hielt seinen Kopf gesenkt und ging weiter. Die Kinder blickten sich an und überlegten, was sie tun sollten, aber dann gingen sie zurück zu ihrer gedämpften Unterhaltung.

Sully ging weiter zum Atrium von Turm B, schaute kurz nach den Kindern, um sicherzugehen, und rief dann das Verzeichnis auf dem Wandterminal auf. Er scrollte nach unten, bis er Kagan in der Registrierung fand und gab den Code ein.

"Ja?" Eine ältere, aber dennoch vertraute Stimme murmelte durch den blechernen Lautsprecher.

"Joe", sagte Sully, als er sich nahe heranlehnte. "Ich bin's, Sully."

Dann nichts mehr. Eine ganze Minute lang stand Sully einfach nur da. Er wartete. Er wusste, dass dies eine schlechte Idee war.

Die Tür surrte.

Joe Kagan sah alt aus. Es war erst fünf Jahre her, seit Sully ihn zuletzt gesehen hatte, aber er sah aus, als wären es zehn gewesen. Er hatte immer noch diesen konzentrierten Blick in seinen Augen. Er sah müder aus, sicher, aber da war immer noch diese Intensität.

Sie hatten sich das erste Mal in den Fluren von Turm B getroffen, als sie acht Jahre alt waren. Joes Familie war gerade eingezogen, nachdem sein Vater zu einer neuen Ausgrabungsstätte versetzt worden war, und eine Gruppe der älteren Kinder hieß ihn auf der Etage willkommen. Joe war etwa dreißig Tritte in der Schlägerei, als Sully mit einem Schlag auf ihn zustürmte, der Micah Rodgers bewusstlos schlug. Das war Sullys einziger guter Schlag. Er gesellte sich schnell zu Joe auf den Boden des Trittstapels.

Unnötig zu erwähnen, dass sie seitdem immer zusammenblieben. Als sie älter wurden, teilten sie eine trotzige Ader. Welchen Ärger sie auch immer bekamen, er war es immer wert, wenn er mit diesen heiligen Worten endete: Hurston bezahlen lassen. Es dauerte über zehn Jahre, in denen sie unzertrennlich waren, bis sie endlich herausfanden, was sie trennte: Joe entschied, dass Streiche und Sabotage sinnlos waren, wenn sie nicht mit echten Bemühungen um Veränderung einhergingen. Sully mochte es einfach, Leute zu verärgern.

In der Nacht, bevor Sully von Lorville abreiste, hatten sie sich wieder gestritten. Sully nannte Joe wahnhaft, Joe nannte ihn einen Feigling.

Jetzt saß Sully seinem alten Freund in der gleichen Zwei-Zimmer-Wohnung gegenüber, die seine Eltern bewohnt hatten. Die Wände waren mit historischen Revolutionären bedeckt. Aus den Lautsprechern ertönte bizarre Musik. Joe saß in einem alten Stuhl und starrte Sully einfach nur an.

"Wie geht es deinen Eltern?" sagte Sully schließlich.

"Sie sind gestorben."

"Oh", Sully lehnte sich zurück. "Verdammt, das tut mir leid."

Wieder Stille. Bis auf diese schreckliche Musik.

"Also, kämpfst du immer noch ... den guten Kampf?" sagte Sully mit einem Kichern.

"Wir versuchen mit einer Petition, Hurston dazu zu bringen, einen Arbeiterrat zu genehmigen, der die Sicherheitsbedingungen überwacht."

Sully konnte sich ein Lachen nicht verkneifen. Joe schüttelte den Kopf.

"Was wollen Sie, Sully?"

"Ich, äh, ich brauche Hilfe, um aus der Stadt zu kommen."

"Sie haben Beine, gehen Sie."

"Ich muss leise rauskommen."

Joe stand auf und ging in die Küche, wo etwas Wasser kochte. Er kochte Tee und hustete leicht.

"Mal sehen, ob ich das verstanden habe. Du verschwindest für fünf Jahre und tauchst dann wieder auf. Offensichtlich in Schwierigkeiten, und erwartest, dass ich dir helfe?"

"Irgendwie, ja."

"Was hast du getan?"

"Ist das wichtig?"

Joe knallte den Becher zu Boden. Der Henkel brach ab. Er sah ihn kurz an und warf ihn in die Spüle.

"Was haben Sie getan?" wiederholte Joe und gewann seine mürrische Gelassenheit zurück.

"Ich habe etwas Fracht in die Stadt gebracht. Es gab eine Verwechslung mit den Paketen und ich wurde mit ein paar üblen Sachen erwischt. Aber es war nicht meins. Ich schwöre es."

"Also bist du jetzt einfach ein richtiger Krimineller?"

"Ich habe Kleidung reingebracht, etwas hydroponisches Zubehör, einfaches Zeug, um das Leben der Leute zu verbessern."

"Aber das sind Sie nicht." Joe rieb sich die Schläfen. "Du verstehst es immer noch nicht, oder? Das Schmuggeln von Schmuggelware macht das Leben der Leute nicht besser, es bringt sie nur in die Bredouille und liefert Hurston die Beweise, um noch härter durchzugreifen, wenn sie erwischt werden."

"Sicher, denn Ihre Petition wird die Dinge wirklich ändern", schnauzte Sully zurück. "Ich wette, die Führungskräfte lachen sich ins Fäustchen."

Sie wurden wieder still.

"Hören Sie, ich brauche Ihre Hilfe", sagte Sully, seine Stimme war wieder ruhig. "Helfen Sie mir und ich werde Sie nie wieder sehen."

Joe dachte einige Augenblicke lang nach.

"Ich kann nicht", sagte er schließlich. "Ich weiß, dass es Ihnen egal ist, aber wir versuchen, die Dinge hier zu ändern. Ich kann meine Leute nicht in den Schmuggel verwickeln. Es tut mir leid."

Sully stand auf und ging zum Fenster. Obwohl er von Joes Antwort nicht überrascht war, fühlten sich die Mauern seiner Situation an, als würden sie sich schließen. Er konnte sich nicht lange in der Stadt verstecken. Nicht mehr.

Er schaute aus dem Fenster, hinunter auf den gemeinsamen Bereich zwischen den Türmen.

Die Hurston-Sicherheitsleute sprachen mit den CCS-Kindern. Sie zeigten auf Turm B. Alle Sicherheitsleute drehten sich in Richtung des Turms.

"Scheiße", murmelte Sully.

"Was?", fragte Joe, als er zum Fenster eilte.

Er folgte Sullys Blick. "Scheiße."

Joe eilte zu einem seiner Schränke und holte ein paar neue Mäntel, Schutzbrillen und Handschuhe heraus.

"Hier." Er warf sie Sully zu.

"Du hilfst mir also?"

"Ich kann Sie nicht aus der Stadt bringen, aber ich kann Ihnen etwas Zeit verschaffen, um wegzukommen." Joe zog die Vordertür auf. "Erinnerst du dich an das alte Treppenhaus, aus dem TwoTone immer gedealt hat?"

"Ja", antwortete Sully und zog sich schnell die neuen Klamotten an.

"Das ganze Ding wurde abgerissen, also haben sie den Strom für die Kameras abgestellt. Das wird Sie ganz nach unten bringen. Schlüpfen Sie hinten raus und machen Sie sich aus dem Staub."

"In Ordnung, danke." Sully hielt an der Tür inne. Er streckte seine Hand aus. "Es war schön, Sie zu sehen."

Joe zögerte, dann schüttelte er sie.

"Lassen Sie es mich wissen, wenn Sie jemals anfangen, sich zu sorgen", sagte er.

Sully rannte den Flur hinunter. Die Gegensprechanlage des Gebäudes knisterte zum Leben, als er rannte.

"Achtung, Bewohner des Leavsden Square Tower, hier spricht Sergeant McMannus, Hurston Security. Wir haben Grund zu der Annahme, dass ein gefährlicher Krimineller Ihr Gebäude betreten hat. Wir werden Sicherheitsprotokolle in Kraft setzen, um alle Bewohner zu sichern, bis eine ordnungsgemäße Suche durchgeführt werden kann."

Alle Wohnungstüren fielen plötzlich zu, als automatische Schlösser einrasteten.

"Alle Mieter, die draußen erwischt werden, müssen sich ausweisen."

Sully schlug gegen die Tür zum hinteren Treppenhaus. Als sie aufschwang, wurde er mit einer Wand aus üblem Geruch konfrontiert. Jahrelanger Schimmel, Schmutz und Dreck vermischten sich mit den Überresten derjenigen, die das Treppenhaus als Toilette benutzt hatten.

Er zog seine Schutzhaube näher an sein Gesicht und stieg in das pechschwarze Treppenhaus hinab.

Etage um Etage verging. Der baufällige Zustand der Treppe bedeutete, dass er jeden Schritt vorsichtig machen musste und mehr als einmal fast von etwas abrutschte, von dem er dankbar war, dass er es nicht sah.

Er konnte die schweren Schritte hören, die sich draußen durch die Hallen bewegten. Ein paar Mal wagte ein Hurston-Sicherheitsdienst einen Blick in das Treppenhaus, aber sie verweilten nie dort. Ein Blick auf den Zustand genügte, um sie davon zu überzeugen, dass niemand, der bei klarem Verstand war, sich dort freiwillig aufhalten würde.

Sully erreichte schließlich die unterste Etage und bewegte sich zum Ausgang, der an der Rückseite des Turms herausführte. Er stieß die Tür auf und schlüpfte hinaus. Es war kein Sicherheitsdienst in Sicht, also begann er, sich in Richtung eines anderen Hochhauses zu drängeln.

In diesem Moment rannte er fast in eines der CCS-Kinder. Es war der ältere, der stolz seine Marke zeigte, aber dank Joes neuer Kleidung erkannte er Sully nicht.

"Hey, das Gebäude ist abgeriegelt."

"Oh ja, ich weiß. Ich habe schon mit dem Sicherheitsdienst gesprochen. Sie haben mir die Erlaubnis gegeben, zu gehen."

Der Junge studierte Sully. Er begann, sein MobiGlas zu heben, um einen Anruf zu tätigen.

Sully schlug ihn und rannte los. Er blickte nicht zurück, bis er es zum nächsten Wohnturm geschafft hatte. Die Sicherheitskräfte wimmelten geradezu von dem Gebäude, das er gerade verlassen hatte, sie hatten sogar einige Schwebeflugzeuge angefordert, um es aus der Luft zu beobachten.

Er wusste, dass ihm die Zeit davonlief.

Sully läutete an Kalas Wohnung. Von all den Dingen, die er in den letzten Stunden durchgemacht hatte, war dies bisher das Schrecklichste. Dieses Warten, nachdem er den Knopf gedrückt hatte. Zu wissen, dass sie auf dem Weg zur Tür war. Er hätte sie lieber nie wieder gesehen, als ihr so gegenüberzustehen.

Endlich öffnete sich die Tür. Kala, die ihre Uniform trug, war verblüfft über den Mann, der in ihrer Tür stand. Sie raubte ihm immer noch den Atem, selbst nach all dieser Zeit.

"Hey K", sagte er.

Sie schlug ihm ein solides Kreuz ins Gesicht, das Joes Brille zerbrach und seinen Kopf zurückschnellen ließ. Seine Beine wackelten, während sein Kopf schwamm.

"Was zum Teufel?" schrie Sully, als er seine Hände hochwarf und versuchte, sich zu beruhigen.

"Du Scheißkerl", murmelte sie. "Was zum Teufel wollen Sie?"

"Das ist eine lange Geschichte", antwortete Sully und hielt abwehrend die Hände hoch. "Darf ich reinkommen?"

Kala überlegte eine Sekunde, dann drehte sie sich um und ging hinein, wobei sie die Tür offen ließ.

Sully ging hinein und schloss die Tür. Die Wohnung war fast genauso, wie er sie in Erinnerung hatte. Der einzige Unterschied war, dass die Bilder ausgetauscht worden waren. Jetzt waren es ruhige, intime Momente von Kala mit einem anderen Kerl. Eine ruhige Aufnahme am Nachmittag von ihr beim Lesen. Die beiden in einer Bar. Dann, ein echter Knaller:

Kala, der Typ und ein kleiner Junge.

Kala drehte sich um und sah, wie er das Bild studierte.

"Sein Name ist Max und er ist endlich eingeschlafen, also sei leise."

"Ihr Jungs seht glücklich aus."

"Ja, wir versuchen es."

Sully zeigte auf den Typen auf dem Bild.

"Ist er auch hier?"

"Er arbeitet."

Sully nickte und schaute wieder auf das Bild.

"Wie lange ..."

"Was macht das für einen Unterschied?"

"Ich würde es nur gerne wissen."

"Ich weiß nicht, vielleicht ein Jahr, nachdem Sie verschwunden sind", antwortete Kala. "Eigentlich würde ich gerne wissen, was zum Teufel mit Ihnen passiert ist."

"Ich musste weg."

"Musste?"

"Musste." Sully trat ein und nahm die Schutzbrille ab. Er konnte nicht aufhören, mit ihnen herumzuhantieren, alles, um sie nicht ansehen zu müssen. "Ich konnte es nicht mehr tun, K, ich konnte diesen Ort nicht ertragen. Ich konnte die Tatsache nicht ertragen, dass es uns alle auslaugt."

"Also bist du einfach gegangen."

"Ich wusste, du würdest nicht gehen."

"Vielleicht hättest du fragen sollen." Kala rieb sich die Knöchel ihrer schlagenden Hand. "Dann hätte ich dich vielleicht überrascht."

Sully bewegte sich quer durch den Raum zu ihr.

"Wie wäre es mit jetzt? Ich muss hier raus, und zwar sofort. Sie könnten mit mir kommen." Er ergriff ihre Hände, ergriffen von der Aufregung über die Idee. "Du arbeitest doch noch im Güterverkehr, oder? Wir könnten Ihre Freigabe nutzen, auf einen Zug aufspringen und in ein paar Stunden aus der Stadt raus sein, ein paar Stunden danach auf einem Schiff."

"Was?" Kala zog ihre Hände aus seinen und trat weg.

"Sie können sich nicht vorstellen, wie es da draußen ist." Sagte er und folgte ihr. "Es gibt so viel Leben, dass es überwältigend ist. Die Menschen sind glücklich. Die Zukunft ist voll von Möglichkeiten. Es gibt keinen Smog und Arbeit, bis man stirbt. Kala, bitte. Lass mich dich hier rausholen."

Kala sah ihn einen Moment lang an. Sie berührte die Falten in seinem Gesicht, die entstanden waren, seit sie ihn zuletzt gesehen hatte.

"Sie hatten Ihre Chance, Sully", sagte sie fest.

Der Wandschirm flammte plötzlich mit einem durchdringenden Alarmgeräusch auf. Sully konnte den gleichen Alarm hören, der durch die Wände aus den anderen Wohnungen drang.

Auf dem Bildschirm erschien das Hurston Dynamics-Logo mit einem Sicherheitsbulletin.

Sully wusste plötzlich, was gleich passieren würde.

"Achtung, Bürger von Hurston, die Sicherheitskräfte sind auf der Suche nach Sullivan Cannata wegen illegalen Drogenhandels und Körperverletzung."

Sullys Bild von einer seiner Verhaftungen in seiner Jugend erschien auf dem Bildschirm zusammen mit einem Bild, das von einer Kamera im Archimedes Flight aufgenommen wurde. Die Stimme auf dem Wallscreen fuhr fort:

"Für jeden Hinweis, der zur Ergreifung dieser Person führt, wird eine Belohnung von dreißigtausend Credits ausgesetzt."

Kala drehte sich um und sah ihn an. Der Schmerz in ihren Augen war niederschmetternd.

"Ich war es nicht", sagte er schwach, aber er wusste, wie es sich anhörte.

"Verschwinden Sie", war alles, was sie sagte.

"Mama?" Eine junge Stimme sagte von der Tür her. Max trat heraus und rieb sich die Augen.

"Ist schon gut, Schatz." Kala eilte herbei, um ihn aufzufangen. "Nur ein Alarm. Machen Sie sich keine Gedanken darüber."

Sully ging ins Badezimmer und schloss die Tür. Das war's. Sein Gesicht war auf die gesamte Wand geklebt. re Welt.

Sein Blick wanderte hinunter zum Rand des Waschbeckens. Kala muss ihren Ausweis und ihre Unbedenklichkeitsbescheinigung dort vergessen haben, als sie sich nach der Arbeit das Gesicht wusch.

Er konnte es nehmen, vielleicht schaffte er es noch zu einem Güterzug. Es bestand die Möglichkeit, dass der Alarm noch nicht weltweit verbreitet worden war. Und wer weiß, wie viele Leute wirklich darauf achten.

Dann überlegte er, was mit Kala passieren würde, wenn er sie mitnahm. Sie würde wahrscheinlich wegen Hilfe für einen Flüchtigen eingesperrt werden. Bei ihrer Vergangenheit würde niemand glauben, dass sie ihn abgewiesen hätte. Sie würde ihren Job verlieren. Vielleicht sogar Max verlieren.

Seine Freiheit würde auf Kosten der ihren gehen.

Er sah auf sein MobiGlas hinunter.

Sully trat wieder hinaus in das kleine Wohnzimmer. Aus dem Augenwinkel heraus erhaschte er einen Blick auf ein vertrautes Bild. Es wurde vor sechs Jahren aufgenommen und zeigte Sully, Kala und Joe, die eines Abends in Felix' Bar sturzbetrunken waren, nachdem sie sich schlampig für ein Foto zusammengefunden hatten.

Er hatte seit Jahren nicht mehr an diese Nacht gedacht.

"Ich meine es ernst, Sully, du musst von hier verschwinden", sagte Kala, als sie aus Max' Zimmer trat und die Tür schloss.

"Ich weiß."

Das Geräusch von herannahenden Sirenen erhob sich über den heulenden Wind.

Kala eilte zum Fenster und schaute hinaus. Transporter und Schwebeflugzeuge von Hurston Security schwärmten die Straße hinunter und fegten um das Gebäude herum.

"Du musst gehen, Sully."

"Tu mir einen Gefallen", antwortete Sully. Er war ruhig, resigniert. "Ihr solltet etwas Lustiges machen, okay?"

"Wovon reden Sie?"

Sully trat nahe heran und nahm ihre Hände.

"Es tut mir wirklich leid, weißt du. So sehr ich diesen Ort auch verlassen wollte, dich zu verlassen war die eine Sache, über die ich nie hinweggekommen bin."

Kala studierte ihn eine Sekunde lang und bemerkte, wie unheimlich resigniert er war.

"Was hast du getan?"

Sully lächelte und wich in Richtung Tür zurück.

"Sully?"

"Tschüss, K." Er riss die Tür auf und schrie aus voller Kehle: "Du hast mich verraten!"

Sully rannte hinaus und schrie den ganzen Weg, während er die Treppe hinunterdonnerte.

Hurston Security betäubte ihn in der Lobby. Er schrie, wie Kala ihn verraten hatte, bis er in die Bewusstlosigkeit abdriftete.

Sully kam auf dem Rücksitz eines Transporters wieder zu sich. Er spürte, wie seine Hände hinter seinem Rücken gefesselt waren. Er konnte dank des schwarzen Beutels auf seinem Kopf nichts sehen, aber er vermutete, dass er auf dem Weg zur zentralen Buchhaltung war.

Er war überrascht, wie gut er sich fühlte. Sogar mit all dem, was außerhalb seiner Kontrolle lag und dem, was er sich selbst eingebrockt hatte, machte es ihm nichts aus, diesen Schlag einzustecken. Außerdem hatte er schon öfters in Hurston-Gefängnissen gesessen. Er würde wahrscheinlich ein paar Monate brauchen, um sich zurechtzufinden, aber innerhalb eines Jahres würde er diesen Ort verdrahtet haben. Dann musste er nur noch die Zeit abwarten oder auf eine Gelegenheit zur Flucht warten.

Das Beste von allem: Dank des Tipps, den er in Max' Namen bei Hurston Security abgegeben hatte, sollten Kala und ihre Familie eine schöne, fette Belohnung bekommen. Wie er und Joe immer zu sagen pflegten: Hurston soll zahlen.

Der Transport kam ruckartig zum Stehen. Sully konnte hören, wie die Tür aufgerissen wurde. Schritte kamen auf ihn zu. Zwei Paar Hände rissen ihn vom Sitz hoch und zerrten ihn halb aus dem Transporter.

Plötzlich wurde ihm die Tasche vom Kopf gerissen. McMannus, der Hurston Security Sergeant, der Jens getötet hatte, stand vor ihm. Sully schaute sich um.

Sie standen in der Mitte von Nirgendwo. Kein Gefängnis. Keine zentrale Buchungsstelle. Nicht einmal Lorville.

"Was ist ..." Sully stammelte und versuchte, das zu begreifen. Er schaute zurück. Der einzige andere Hurston-Sicherheitsoffizier stand neben dem Transport und führte ein stummes Gespräch. "Wo ist das Gefängnis?"

"Das ist die Sache", antwortete McMannus, während er seine Seitenwaffe zog. "Das Geld ist zur Zeit sehr knapp."

Er hob die Pistole und feuerte.

Zwei Wochen später glich Kala ihre Finanzen aus, während Aman das Abendessen kochte. Max spielte mit einigen seiner Spielsachen.

Ihr Terminal piepte wegen einer eingehenden Nachricht. Sie klickte hinüber. Die Nachricht war von Hurston Dynamics und an Max adressiert.

Es ging um eine Belohnung von dreißigtausend Credits für die Unterstützung von Hurston Security bei der Ergreifung eines gefährlichen Verbrechers.

Das Ende

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